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Epatite B

Noto anche come: Test dell’HBV; Hep B; anti-HBs; Anticorpi anti-superficie dell’epatite B; HBsAg; Antigene di superficie dell’epatite B; HBeAg; Antigene e dell’epatite B; anti-HBc; Anticorpi anti-core dell’epatite B; anti-HBe; Anticorpi anti-e dell’epatite B; HBV DNA
Nome ufficiale: Test per il virus dell’epatite B
Ultima Revisione: 03.11.2021
Ultima Modifica: 08.11.2021

Articolo approvato dal Comitato editoriale di labtestsonline.org ed in corso di revisione da parte del Comitato editoriale italiano

In Sintesi

Perché?

In primo luogo per lo screening e la diagnosi di epatite B acuta o cronica, ma anche per rilevare precedenti esposizioni al virus HBV, epatiti pregresse e, talvolta, nel monitoraggio della terapia. Inoltre, il test per HBV può essere richiesto per verificare se il paziente ha sviluppato una protezione immunitaria in seguito ad un’infezione pregressa o ad una vaccinazione.

Quando?

In persone a rischio di aver contratto un'infezione da HBV o in presenza di segni e sintomi di epatite, come ittero o aumento inspiegabile dell'enzima epatico ALT; in persone che devono sottoporsi a trattamenti chemioterapici o con immunosoppressori; in pazienti sottoposti a trattamento per epatite B o C (HCV); nel caso in cui si voglia controllare lo stato immunitario del paziente per valutare la necessità di un vaccino.

Il campione

Un campione di sangue venoso prelevato dal braccio o, nel caso in cui il test per HAV sia eseguito su neonati o bambini, una goccia di sangue ottenuta pungendo la punta del dito tramite una lancetta (piccolo ago).

La preparazione

No, nessuna.

L'Esame

L'epatite B è una patologia causata dall'infezione da parte del virus B dell’epatite (HBV). I test per l’epatite B rilevano la presenza proteine virali (antigeni), di anticorpi prodotti in risposta all’infezione o del materiale genetico (DNA) del virus. La valutazione complessiva dell'insieme dei risultati dei test consente di discriminare tra infezione attiva e pregressa e tra l’immunità risultante da una precedente esposizione o dalla vaccinazione.

L’epatite è una patologia caratterizzata da infiammazione ed ingrossamento del fegato. Può avere diverse cause, una delle quali è l’infezione operata dai virus dell'epatite, tra cui si annoverano HAV (epatite A), HBV (epatite B), HCV (epatite C), HDV (epatite D) ed HEV (epatite E).

L’HBV si trasmette tramite il contatto con il sangue o altri liquidi biologici di persone infette. Il contagio può avvenire, ad esempio, tramite la condivisione di aghi per l’iniezione di droghe per via endovenosa o tramite rapporti sessuali non protetti. Le persone che abitano o che viaggiano in zone del mondo ad alta prevalenza di epatite B sono esposte ad un rischio maggiore di contrarre l’infezione.
In rari casi, le madri possono trasmettere l'infezione ai figli durante il parto o tramite l’allattamento. Il virus non si diffonde tramite contatti superficiali come strette di mano, colpi di tosse o starnuti. Tuttavia, il virus può sopravvivere all'esterno dall’organismo per più di sette giorni, anche nel sangue secco, e può essere contratto usando rasoi o spazzolini di una persona infetta o tramite strumenti per cure estetiche o odontoiatriche non correttamente igienizzati.

Il più drastico decremento di incidenza di epatite B in Italia è stato osservato in seguito all’introduzione della vaccinazione nel 1988 per persone appartenenti a gruppi ad alto rischio di infezione da virus HBV, e divenuta obbligatoria nel 1991 per tutti i nuovi nati e per i dodicenni (fino al 2003). 
Grazie al protocollo Seieva (Sistema epidemiologico integrato dell’epatite virale acuta) è possibile monitorare costantemente tale evoluzione epidemiologica. Nel 2018 sono stati registrati 6 casi ogni 100.000 abitanti, di cui l’11% erano infezioni acute, il 56% croniche ed il 33% classificate come “sconosciute”. Attualmente, la fascia d'età maggiormente a rischio è quella di età compresa tra i 25 e i 34 anni.

Il decorso dell’infezione da epatite B può variare da forme lievi che durano solo poche settimane fino a forme croniche gravi che permangono per anni. Talvolta, l’HBV cronica porta a sequele gravi come cirrosi, insufficienza epatica o tumore epatico. Alcuni degli stadi e delle forme di epatite B includono:

  • Infezione acuta; presenza di segni e sintomi con test di screening positivo
  • Infezione cronica; infezione persistente con rilevazione del virus tramite test di laboratorio e quadro clinico positivo (infiammazione del fegato)
  • Portatore sano (stato inattivo); infezione persistente senza infiammazione del fegato (il portatore è colui che non manifesta problemi di salute ma è stato infettato dal virus e può potenzialmente contagiare gli altri)
  • Infezione “risolta” - assenza di segni d'infezione; i test degli antigeni virali e del DNA risultano negativi e non sono presenti segni o sintomi d'infiammazione epatica (anche se, in alcuni casi, il virus è presente nel fegato in stato inattivo)
  • Riattivazione - riattivazione dell’infezione da HBV con danneggiamento del fegato in persona portatrice o che ha avuto un’infezione pregressa risolta. Si verifica più frequentemente in persone affette da forme tumorali per le quali sia necessaria una terapia chemioterapica o in persone affette da malattie autoimmuni o sottoposte a trapianto d'organo e in cura con immunosoppressori.

Sebbene possa essere un’infezione potenzialmente grave, l’HBV acuta si risolve spontaneamente nella maggior parte degli adulti. Nei bambini e nei ragazzi tende a svilupparsi la forma cronica più spesso (in circa il 90% de casi) che negli adulti. Nei bambini da 1 a 5 anni il rischio di sviluppare epatite cronica oscilla tra il 25% e il 50%. Sopra i 5 anni, la probabilità scende a meno del 5%.

La maggior parte dei pazienti affetti da infezioni croniche è asintomatica. Nelle infezioni acute, i sintomi sono molto simili a quelli che si sviluppano nelle altre epatiti acute e includono febbre, affaticamento, nausea, vomito e ittero, anche se in più della metà dei casi non vi sono sintomi. Nell’epatite acuta, il fegato è danneggiato e non funziona più normalmente. Di conseguenza, le tossine e i prodotti di scarto come la bilirubina non vengono più metabolizzati ed eliminati, determinando l'accumulo progressivo nel sangue di bilirubina ed enzimi epatici. I test come bilirubina e pannello epatico rappresentano un sostegno nella diagnosi di epatite, pur non consentendo la definizione dell'agente eziologico. I test per la ricerca dei virus dell'epatite consentono invece di definirne la causa.

Come e Perchè

Quali informazioni è possibile ottenere?

I test del virus dell’epatite B (HBV) possono rilevare la presenza di anticorpi prodotti in risposta all’infezione da HBV, di antigeni prodotti dal virus o del DNA virale.

I test dell’HBV possono essere utilizzati per:

  • Determinare se i segni e i sintomi acuti sono riconducibili ad un’infezione da HBV; due test, l’antigene di superficie dell’epatite B e gli anticorpi IgM anti-core, possono essere eseguiti come parte del pannello delle epatiti virali acute insieme ai test per l’epatite A (HAV) e per l’epatite C (HCV), per identificare il tipo di virus responsabile dell’infezione
  • Diagnosticare l’epatite cronica da HBV
  • Monitorare l’infezione cronica da epatite B e il trattamento
  • Rilevare un’esposizione precedente ad HBV, in una persona con il sistema immunitario compromesso (e quindi a rischio di riattivazione del virus) o affetta da epatite C e in procinto di iniziare una terapia
     

Alcune delle ragioni secondarie per l'esecuzione del test includono: diagnosticare l’infezione da epatite B in persone a rischio o nei donatori di sangue, rilevare lo stato di portatore, rilevare la presenza di una precedente infezione (e la conseguente immunità) o se si è sviluppata l’immunità dopo la vaccinazione.

Solitamente, in primo luogo viene eseguito un pannello di test di screening seguiti, in caso di necessità, da altri esami per il monitoraggio della patologia o per la verifica della presenza di infezione cronica e/o dello stato di portatore.

La seguente tabella riassume l'insieme di esami che vengono solitamente utilizzati in fase di screening:

La seguente tabella riassume l'insieme di esami che vengono solitamente utilizzati in fase di screening:

TEST

DESCRIZIONE

USO E COMMENTI

Antigene di superficie dell’epatite B (HBsAg)

Rileva le proteine presenti sulla superficie del virus

Usato per la diagnosi di infezione da HBV acuta e cronica; indicatore precoce di epatite B acuta, identifica le persone infette prima della comparsa dei sintomi; non determinabile nel sangue durante il periodo di incubazione; rappresenta il metodo principale per identificare i pazienti con infezione cronica, inclusi i “portatori sani”

Rileva gli anticorpi prodotti in risposta agli antigeni di superficie HBV

Usato per rilevare la precedente esposizione all’HBV; gli anticorpi si possono sviluppare anche in seguito ad una vaccinazione, perciò può essere prescritto per determinare l'efficacia del vaccino (o se gli anti-HBs sono assenti nonostante la vaccinazione) o se la persona è già stata esposta al virus e risulta immune (non può contrarre nuovamente l’infezione)

Anticorpi totali anti-core dell’epatite B (anti-HBc, IgM e IgG)

Rileva sia le IgM che le IgG dirette contro il core dell’epatite B

Può essere usato per diagnosticare l’infezione acuta e cronica da HBV; le IgM sono i primi anticorpi prodotti dopo l’infezione da HBV; le IgG sono prodotte in risposta agli antigeni del core più tardi nel corso dell’infezione e di solito persistono per l’intera vita del paziente

IgM anti-core dell’epatite B (anti-HBc)

Rileva solo le IgM dirette contro il core dell’epatite B

Usato per rilevare le infezioni acute; talvolta presente anche nelle infezioni croniche

In seguito alla rilevazione di HBV tramite i test di primo livello, possono essere richiesti ulteriori esami per monitorare l'andamento della malattia, stabilire il trattamento e determinare la capacità del paziente affetto di trasmettere il virus dell'epatite B. Alcuni esempi di esami di approfondimento che possono essere eseguiti includono: 

TEST

DESCRIZIONE

USO E COMMENTI

Antigene "e" dell’epatite B (HBeAG)

Rileva le proteine di origine virale prodotte e rilasciate nel sangue

Usato spesso come marcatore della capacità del virus di infettare altri soggetti (infettività); può anche essere prescritto per monitorare l’efficacia del trattamento. Tuttavia, alcuni ceppi virali non sono in grado di produrre l’antigene; questi sono più diffusi in Medio Oriente e in Asia. In queste aree, il test per HBeAg non è molto utile per determinare la capacità del virus di diffondersi

Anticorpi anti-antigene e dell’epatite B (Anti-HBe)

Rileva gli anticorpi prodotti dall’organismo in risposta all’antigene “e” dell’epatite B

La scomparsa dell'HBeAg e la comparsa degli anticorpi anti-HBe è indice di sieroconversione, che suggerisce un miglioramento della patologia e precede l'eliminazione a lungo termine del virus. L'epatopatia cronica si verifica più comunemente nei pazienti con HBeAg, rispetto a quelli con anticorpi anti-HBe; pertanto, questo test può essere utilizzato per il monitoraggio dell’infezione acuta da HBV. L’anti-HBe può essere presente insieme ad anti-HBc e ad anti-HBs

DNA virale dell’epatite B

Rileva il materiale genetico del virus dell’epatite B nel sangue e determina la carica virale

Un risultato positivo indica che il virus sta replicando nell’organismo ed il paziente è altamente contagioso. Il test viene spesso utilizzato nel monitoraggio della terapia antivirale dei pazienti affetti da epatite B cronica

Mutazioni che conferiscono resistenza al virus dell’epatite B

Rileva le mutazioni in grado di conferire al virus la resistenza alla terapia farmacologica (inibitori della trascrittasi inversa)

Contribuisce a stabilire la terapia più appropriata, soprattutto per i pazienti che sono già stati trattati e per coloro che non hanno risposto adeguatamente alla cura

Mentre i test sopradescritti sono specifici per l’HBV, altri esami epatici come AST, ALT e gamma-glutamil-transferasi (GGT) possono essere utilizzati nel monitoraggio della progressione della patologia. In alcuni casi, può essere eseguita una biopsia del fegato per valutare l’estensione e la gravità del danno epatico.

Domande Frequenti

Se c’è il sospetto di infezione da HBV, bisogna eseguire tutti gli esami sopra riportati?

No, il medico deciderà quali esami siano più appropriati, sulla base dei sintomi e della storia clinica del paziente.

Fonti

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