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Valutazione del Metabolismo del Ferro

Articolo approvato dal Comitato editoriale di labtestsonline.org ed in corso di revisione da parte del Comitato editoriale italiano

In Sintesi

Perché?

Per valutare i livelli di ferro dell’organismo; come sostegno alla diagnosi di carenza o eccesso di ferro.

Quando?

In seguito al riscontro all’emocromo di livelli bassi di emoglobina e ematocrito; nel caso in cui il clinico sospetti una carenza di ferro o un suo accumulo.

Il campione

Un campione di sangue venoso prelevato da un braccio.

La preparazione

Potrebbe essere richiesto di eseguire il prelievo al mattino e/o a digiuno da 12 ore; in questo caso è possibile assumere solo acqua. È importante seguire tutte le istruzioni fornite dal personale sanitario.

L'Esame

Il ferro è un nutriente essenziale che, tra le altre funzioni, è necessario per il normale funzionamento dei globuli rossi o eritrociti. Esso è un componente fondamentale dell’emoglobina, la proteina presente all’interno degli eritrociti ed in grado di legare l’ossigeno nei polmoni e rilasciarlo in tutti i tessuti dell’organismo. Il ferro non può essere prodotto ma solo assorbito con la dieta.

I test per la valutazione del metabolismo del ferro rappresentano un gruppo di esami che misurano diverse sostanze presenti nel sangue. Spesso questi esami vengono richiesti ed i risultati vengono interpretati insieme, come supporto alla diagnosi e/o al monitoraggio di patologie caratterizzate da carenza o accumulo di ferro.

  • Sideremia – misura i livelli sierici (porzione liquida del sangue) di ferro
  • Transferrina – misura della transferrina nel sangue, la proteina responsabile del trasporto di ferro nell’organismo. In condizioni normali, la transferrina è per circa un terzo legata con il ferro. Questo significa che sono disponibili circa due terzi della sua capacità di legare il ferro. TIBC (capacità ferro-legante totale) – misura la quantità totale di ferro che può essere legata dalle proteine nel sangue. Poiché la transferrina è la proteina principalmente responsabile del legame del ferro, la TIBC è una buona approssimazione della disponibilità di transferrina.
  • UIBC (capacità ferro-legante non saturata) – l’UIBC misura la capacità di riserva della transferrina ossia la porzione di transferrina non ancora legatacon il ferro. Anche l’UIBC riflette i livelli di transferrina.
  • Saturazione della transferrina –un calcolo che riflette la percentuale di transferrina legatacon il ferro (100 x ferro sierico/TIBC)
  • Ferritina sierica – riflette la quantità di riserve di ferro presenti nell’organismo

Il ferro è normalmente assorbito dal cibo nell’intestino tenue e trasportato in tutto l’organismo dalla transferrina, una proteina di origine epatica. Nelle persone sane, la maggior parte del ferro trasportato viene incorporato nell’emoglobina dei globuli rossi. Il rimanente è immagazzinato nei tessuti sotto forma di ferritina o emosiderina, tranne una piccola parte utilizzata per la produzione di mioglobina e di alcuni enzimi.

Nel caso in cui i livelli di ferro non siano sufficienti a soddisfare le necessità dell’organismo, i livelli di ferro nel sangue diminuiscono e le riserve di ferro vengono utilizzate. Questo può avvenire in caso di:

  • Maggiori necessità di ferro, come in gravidanza o durante l’infanzia, o in seguito a emorragie croniche (ad esempio per ulcere peptiche o cancro al colon)
  • Ridotto apporto di ferro con la dieta
  • Incapacità dell’organismo di assorbire il ferro dal cibo, in patologie come la celiachia

La presenza di quantità insufficienti di ferro circolante e immagazzinato può portare ad anemia sideropenica (ferro carente), caratterizzata dalla diminuzione di emoglobina ed ematocrito ed eritrociti piccoli (microcitici) e pallidi (ipocromici). Nelle fasi precoci degli stati ferro-carenziali, fintanto che sono presenti quantità sufficienti di ferro immagazzinato nei depositi di scorta, i pazienti risultano asintomatici. I segni e sintomi si manifestano solo in seguito all’utilizzo di tutte le scorte di ferro. In persone in buono stato di salute pertanto l’anemia si manifesta raramente prima che i livelli di emoglobina scendano al di sotto dei valori di riferimento.

I sintomi più comuni dell’anemia sono senso di fatica, debolezza, tremori, cefalea e pallore. Per maggiori dettagli si rimanda alla pagina “Anemia”.

L’accumulo di ferro nell’organismo invece può risultare tossico. La sideremia e la ferritina aumentano nel caso in cui venga assorbito più ferro rispetto alle necessità dell’organismo. La presenza di quantità eccessive di ferro può portare al suo progressivo accumulo in diversi organi e alla loro conseguente disfunzione. Un esempio è l’emocromatosi, patologia genetica rara caratterizzata dalla presenza di quantità eccessive di ferro. Anche l’assunzione di quantità eccessive di ferro tramite integratori può essere dannosa.

Come e Perchè

Quali informazioni è possibile ottenere?

Gli esami per la valutazione del metabolismo del ferro consentono di avere informazioni riguardo la quantità di ferro circolante, la capacità totale del sangue di trasportarlo e la quantità di ferro immagazzinata nei depositi. Questi test sono un utile supporto alla diagnosi differenziale di diversi tipi di anemia.

Spesso questi esami vengono richiesti insieme ed i loro risultati, valutati nell’insieme, consentono di identificare uno stato ferro-carenziale, un’anemia sideropenica o la presenza di accumuli di ferro.

Domande Frequenti

Tutte le persone con carenza di ferro sviluppano anemia? Quali sono i sintomi?

La carenza di ferro riguarda la diminuzione della quantità di ferro immagazzinata nell’organismo mentre l’anemia ferro-carente (sideropenica) si riferisce alla diminuzione del numero di globuli rossi, emoglobina ed ematocrito causata dalla presenza di quantità insufficienti di ferro. L’anemia in genere compare diverse settimane dopo la diminuzione dei depositi di ferro, in seguito all’impossibilità da parte dell’organismo di produrre quantità sufficienti di emoglobina e globuli rossi. In genere sono presenti solo pochi sintomi in uno stato ferro-carenziale ma il peggioramento della situazione e la carenza di globuli rossi ed emoglobina determina la comparsa dei sintomi relativi allo stato anemico, come debolezza e senso di affaticamento.

L’esacerbazione della carenza di ferro comporta anemia grave e quindi di sintomi come difficoltà respiratorie, vertigini, dolore toracico, cefalea e dolore agli arti. I bambini possono andare incontro a problemi nell’apprendimento. Oltre ai normali sintomi dell’anemia, esistono però alcuni sintomi tipici della carenza di ferro. Questi includono la disfagia, il pica o picacismo (necessità di assumere determinate sostanze come ghiaccio, amido di mais, liquirizia, gesso, terra o argilla), sensazione di bruciore nella lingua o lingua liscia, presenza di piaghe agli angoli della bocca e unghie dei piedi a forma di cucchiaio.

Fonti

Fonti utilizzate nella revisione corrente

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