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T4 (Libero e Totale)

Articolo approvato dal Comitato editoriale di labtestsonline.org ed in corso di revisione da parte del Comitato editoriale italiano

In Sintesi

Perché?

Per valutare la funzionalità tiroidea; come supporto alla diagnosi di patologie tiroidee; per monitorare l’efficacia della terapia; talvolta, per lo screening dell’ipotiroidismo nei neonati.

Quando?

In presenza di segni e sintomi di patologie tiroidee, di ingrossamento della tiroide (gozzo) o in presenza di un nodulo tiroideo (può essere una cisti solida o piena di fluidi); solitamente, dopo il riscontro di un risultato anomalo al test del TSH; in persone in trattamento per patologie tiroidee.

Il campione

Un campione di sangue venoso prelevato dal braccio oppure qualche goccia di sangue ottenuta bucando il tallone del neonato.

La preparazione

No; tuttavia, l’assunzione di alcuni farmaci, multivitaminici e integratori può interferire con la determinazione del T4 libero, per cui è opportuno comunicare al medico tutti i farmaci in uso. Ad esempio, la biotina (vitamina B7) può interferire con l'accuratezza del risultato dell'esame; pertanto, il medico può richiedere di interromperne l'assunzione alcuni giorni prima di sottoporsi al prelievo per il test del T4. In caso di persone in trattamento con ormoni tiroidei, è raccomandato di effettuare il prelievo prima dell'assunzione del farmaco. Uno stato di malessere acuto può alterare i risultati del test; pertanto, è raccomandato di non eseguire l'esame in persone ricoverate o in convalescenza dopo una malattia.

L'Esame

La tiroxina (T4) è uno dei due ormoni principali prodotti dalla tiroide, una piccola ghiandola a forma di farfalla situata alla base del collo, appiattita contro la trachea. L’altro principale ormone è la triiodotironina (T3) che, insieme alla T4, esercita un controllo sulla velocità di consumo dell’energia da parte dell’organismo. In particolare, gli ormoni tiroidei sono necessari per il corretto sviluppo cerebrale durante l'infanzia e per numerose funzioni corporee in età adulta. La tiroxina viene anche definita T4 poichè contiene al suo interno quattro atomi di iodio. La maggior parte della T4 (e della T3) nel sangue circola legata a proteine, mentre la restante parte è libera e rappresenta la forma biologicamente attiva dell’ormone. Questo esame misura la concentrazione del T4 libero nel sangue, ovvero la frazione disponibile per l'ingresso ed il metabolismo nei tessuti dell'organismo.

La T4 costituisce circa l''80% degli ormoni tiroidei. Si tratta di un ormone perlopiù inattivo che però viene convertito nella forma maggiormente attiva, il T3, nel fegato e in altri tessuti.

La produzione di T4 è regolata da un sistema a feedback, tale da mantenere stabile la concentrazione degli ormoni tiroidei nel sangue. Fanno parte di questo sistema a feedback anche il T3, il TSH (ormone tireostimolante) e il TRH (ormone tireotropo) prodotto dall'ipotalamo:

  • Quando la concentrazione ematica di T4 diminuisce, l’ipotalamo produce il TRH, che stimola l’ipofisi a produrre e rilasciare il TSH. Il TSH a sua volta stimola la tiroide a produrre più T4 e T3
  • All’aumentare della concentrazione ematica di ormoni tiroidei, il rilascio di TSH è inibito e di conseguenza anche la produzione degli stessi T4 e T3.

Il corretto funzionamento dei tre organi coinvolti - ipotalamo, ipofisi e tiroide - assicura il mantenimento di concentrazioni stabili degli ormoni tiroidei.

Se la tiroide non produce quantità sufficienti di T4 e di T3, a causa di disfunzioni tiroidee o di produzione insufficiente di TSH, allora la persona affetta può manifestare sintomi di ipotiroidismo, come aumento di peso, secchezza della cute, intolleranza al freddo, ciclo mestruale irregolare e affaticamento. L’ipotiroidismo non trattato, chiamato mixedema, può portare a insufficienza cardiaca, convulsioni e coma. Nei bambini l’ipotiroidismo può arrestare la crescita e ritardare lo sviluppo sessuale. La tiroidite di Hashimoto, una patologia autoimmune, è una causa frequente di ipotiroidismo.

Se la tiroide produce quantità eccessive di T4 e T3, la velocità delle funzioni dell’organismo aumenta con sintomi associati ad ipertiroidismo, come tachicardia, ansia, perdita di peso, difficoltà a dormire, tremori alle mani e gonfiore degli occhi (esoftalmo). Il morbo di Graves è una causa frequente di ipertiroidismo.

Sia l’ipertiroidismo che l’ipotiroidismo possono essere causati da tiroiditi, tumori tiroidei ed eccessiva o scarsa produzione di TSH. Gli effetti di queste patologie sulla produzione di ormoni tiroidei possono essere determinati e monitorati tramite la misura del T4 libero.

Come e Perchè

Quali informazioni è possibile ottenere?

La misura della tiroxina libera (T4 libero) consente di valutare la funzionalità tiroidea e diagnosticare le patologie tiroidee, inclusi l’ipertiroidismo e l’ipotiroidismo, di solito in seguito al riscontro di un risultato anomalo nella misura dell’ormone tireostimolante (TSH).

La maggior parte della T4 e della T3 circola nel sangue legata a proteine, con una piccola percentuale che invece circola libera. Gli esami eseguibili consentono di misurare il T4 totale, il T4 libero, il T3 totale o il T3 libero. Il T4 totale è stato usato per molti anni, ma è molto influenzato dalla concentrazione delle proteine deputate al trasporto ematico degli ormoni. La quantità di proteine leganti (e quindi di T4 totale) può essere influenzata da numerosi fattori, inclusi la gravidanza, la presenza di patologie acute, l'assunzione di contraccettivi orali o di farmaci corticosteroidi. Il T4 libero (fT4) invece non è influenzato dalla concentrazione delle proteine ed è la forma attiva della tiroxina. Pertanto, l'fT4 è ritenuto da molti la più accurata stima della funzionalità tiroidea e, nella maggior parte dei casi, è usata al posto del T4 totale.

Il T4 libero può essere misurato dopo il TSH e talvolta insieme al T3 libero, per:

  • Verificare la presenza di basse o alte concentrazioni di ormoni tiroidei (ipertiroidismo e ipotiroidismo) e diagnosticarne le cause
  • Distinguere tra le differenti malattie tiroidee
  • Monitorare l’efficacia del trattamento in persone affette da patologie tiroidee
  • Monitorare i pazienti affetti da tumore tiroideo che risponde al TSH: vengono testati regolarmente il TSH e il T4 per assicurarsi che siano stati somministrati ormoni tiroidei in misura sufficiente a mantenere basso il TSH senza alzare troppo il T4
  • Talvolta, per verificare la funzionalità ipofisaria
  • Per lo screening dell’ipotiroidismo nei neonati

L'uso della misura del T4 libero per lo screening delle patologie tiroidee in persone asintomatiche non è raccomandato.

In caso di sospetta patologia autoimmune della tiroide, il clinico può prescrivere anche gli anticorpi tiroidei insieme alla misura del T4 libero.

Domande Frequenti

Quali farmaci sono in grado di alterare i risultati della misura degli ormoni tiroidei?

Molti multivitaminici, integratori (in particolare per il benessere di capelli, pelle e unghie) e molti farmaci da banco, possono alterare i risultati dell'esame. Per esempio la biotina, vitamina B7, può interferire con alcuni esami di laboratorio. É importante quindi riferire al medico ed al personale sanitario le informazioni relative a qualsiasi farmaco o integratore venga assunto abitualmente e astenersi dall'assunzione nei giorni precedenti l'esecuzione del test. È importante non interrompere l'assunzione dei farmaci senza aver prima consultato un medico. Anche le procedure, come l'angiografia, che richiedono l'iniezione di sostanze fluorescenti nell'organismo, devono essere eseguite lontane dal momento del prelievo per l'esecuzione dei test tiroidei.

Immagini Correlate

Localizzazione della Tiroide. Fonte immagine: Don Bliss, National Cancer Institute
La produzione degli ormoni tiroidei da parte della tiroide è regolata dal TSH. Le frecce mostrano la direzione del TSH, dall'ipofisi fino alla tiroide e del T3 e T4 dalla tiroide fino all'ipofisi. Fonte: NIDDK

Fonti

Fonti utilizzate nella revisione corrente

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