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Ultima Modifica: 21.06.2021.

In Sintesi

Il test molecolare per COVID-19 viene utilizzato per diagnosticare la presenza di un'infezione in corso da SARS-CoV-2, il nuovo ceppo di coronavirus che causa la malattia da coronavirus 2019 (COVID-19).

A tale scopo, il test molecolare maggiormente utilizzato in laboratorio è la reazione a catena della polimerasi con trascrittasi inversa, nota anche come RT-PCR.

La PCR e i test molecolari si basano sull'identificazione del materiale genetico del virus in un campione del tratto respiratorio del paziente. Questi test sono considerati il "gold standard" per la diagnosi di COVID-19.

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L'Esame
  • Perché Fare il Test?

    L'obiettivo della PCR e dei test molecolari è di determinare la presenza di un'infezione in corso da SARS-CoV-2. Questo test può essere utilizzato per la diagnosi, lo screening ed il monitoraggio della malattia. 

    Il test molecolare viene utilizzato per diagnosticare un'infezione da SARS-CoV-2 in pazienti che presentano segni e sintomi di COVID-19, ma anche per rilevare COVID-19 in soggetti asintomatici ma che sospettano di essere stati esposti al virus tramite contatto con pazienti affetti. 

    In alcuni casi, il test molecolare viene impiegato per confermare il risultato ottenuto tramite altri tipi di test, quali il test antigenici per COVID-19. 

  • Cosa misura il test?

    Il test molecolare determina la presenza di SARS-CoV-2 tramite la rilevazione di piccole quantità di materiale genetico virale.

    L'esecuzione del test prevede l'isolamento del materiale genetico a partire da un campione respiratorio del paziente e la successiva moltiplicazione (amplificazione) in milioni di copie di corte sequenze di DNA. Tramite questo processo di amplificazione è possibile rilevare la presenza di SARS-CoV-2 anche a partire da piccole quantità di DNA.

    Il materiale genetico che viene ricercato è rappresentato da acidi nucleici ed il processo di moltiplicazione delle copie di DNA è noto come amplificazione; per questo, tale tecnica di laboratorio prende il nome di amplificazione dell’acido nucleico (NAAT).

    Sono disponibili differenti metodologie per eseguire questo tipo di esame di laboratorio. La reazione a catena della polimerasi con trascrittasi inversa (RT-PCR) è la più comunemente utilizzata nei test per COVID-19. Alcuni esempi di altri metodi d'analisi che possono essere utilizzati per l'amplificazione dell’acido nucleico (NAAT) includono:

    • Amplificazione isotermica mediata dal loop (LAMP)
    • Amplificazione mediata da trascrizione (TMA)
    • Reazione di amplificazione con endonucleasi nicking (NEAR)
    • Amplificazione per spostamento del filamento (SDA)
    • Brevi ripetizioni palindromiche raggruppate e regolarmente intervallate (CRISPR)
    • Amplificazione elicasi-dipendente (HDA)

    Tali tecniche di laboratorio non vengono utilizzate esclusivamente per COVID-19, ma possono rilevare la presenza anche di altri virus. Inoltre, sono disponibili nuovi test molecolari in grado di distinguere, all'interno dello stesso campione, tra il virus dell'influenza e il virus SARS-CoV-2.

  • Quando Fare il Test?

    Il test molecolare per COVID-19 può essere richiesto in varie circostanze.

    In presenza di segni e sintomi riconducibili ad un'infezione da SARS-CoV-2, il test molecolare è considerato il metodo più efficace per stabilire la diagnosi di COVID-19. 

    Il test molecolare può essere prescritto anche a scopo di screening. Alcuni esempi di soggetti asintomatici che dovrebbero sottoporsi al test molecolare includono:

    • Soggetti che sono stati esposti (entro 1,5 metri senza mascherina) a pazienti affetti da COVID-19 
    • Soggetti che hanno partecipato a situazioni ad alto rischio di diffusione virale, quali viaggi o assembramenti con più di 10 persone
    • Soggetti che lavorano o soggiornano in RSA (residenza sanitaria assistenziale), istituti correttivi o altri ambienti potenzialmente affollati
    • Soggetti ospedalizzati e/o che devono sottoporsi ad una procedura medica o chirurgica che può generare minuscole particelle d'aria note come aerosol
    • Soggetti che devono sottoporsi ad una terapia immunosoppressiva
    • Per certificare la propria negatività in caso di viaggi, impegni lavorativi o altro

    Le indicazioni circa i soggetti che dovrebbero sottoporsi al test sono fornite dal ministero della Salute, che recepisce le indicazioni dell'OMS e dell'ECDC (European Centre for Disease Prevention and Control) e tiene conto dell’evolversi della situazione epidemiologica e del parere del Comitato tecnico-scientifico. 

  • Quando viene prescritto?

    I test molecolari possono essere prescritti in varie circostanze.

    I pazienti che manifestano sintomi riconducibili a COVID-19 dovrebbe contattare immediatamente il medico. Se i sintomi peggiorano, può essere richiesto il ricovero in ospedale. Il test molecolare può essere prescritto in soggetti sintomatici o per confermare il risultato del test antigenico o del test rapido.

    In particolari circostanze, il test molecolare può essere richiesto a scopo di screening in soggetti asintomatici, ad esempio in seguito a sospetta esposizione al virus SARS-CoV-2. In tal caso, il campione può essere prelevato ambulatorialmente, in laboratorio o nelle postazioni drive-through.

    Il test PCR non richiede necessariamente una prescrizione medica; può essere eseguito a pagamento presso laboratori o cliniche private. 

  • É possibile eseguire il test a domicilio?

    Attualmente, non esistono test approvati dall'FDA (Food and Drug Administration) per COVID-19 da eseguire a domicilio. Il suggerimento per i cittadini è sempre quello di rivolgersi in ogni caso alle Istituzioni, evitando accuratamente di intraprendere azioni individuali che possono comportare gravi danni non solo al soggetto singolo, ma all’intera comunità. Tuttavia, recentemente l'FDA ha approvato il primo test RT-PCR che include un kit per effettuare la raccolta di campioni nasali a domicilio, che dovranno essere poi spediti ai laboratori per le analisi.

Modalità del test
Come sottoporsi al test

Il test molecolare per COVID-19 richiede un campione di cellule prelevato dal tratto respiratorio superiore tramite tampone nasofaringeo (NF), tampone del naso e/o della gola o, talvolta, un campione di saliva. Il campione può essere prelevato in ospedale, ambulatorialmente, in laboratorio, nelle cliniche private o nelle postazioni drive-through.

Prima del test

Il test non richiede alcuna preparazione.

Durante il test

Il campione respiratorio viene ottenuto piegando all’indietro la testa del paziente ed inserendo (per 7-9 cm) un tampone (simile ad un lungo cottonfioc) nelle narici, fino a toccare la parete posteriore del rino-faringe, dove viene lasciato per alcuni secondi e quindi ruotato alcune volte prima di disinserirlo. Il campione deve essere prelevato da entrambe le narici. Alternativamente, è possibile ottenere un campione dalle vie respiratorie tramite tampone della parte anteriore del naso e/o della parte posteriore della gola (orofaringeo).

La procedura richiede meno di un minuto, può essere fastidiosa ed indurre prurito, lacrimazione e colpi di tosse, in particolare nel caso del tampone nasofaringeo.

Talvolta è possibile utilizzare un campione di saliva del paziente, ottenuto inserendo una quantità sufficiente di saliva in un contenitore di raccolta.

Dopo il test

Questo tipo di test non richiede alcuna restrizione circa le attività che possono essere svolte dopo la raccolta del campione. Nel caso in cui il paziente si stia sottoponendo al test in seguito alla manifestazioni di sintomi o alla sospetta esposizione al virus SARS-CoV-2, è necessario attenersi a pratiche quali lavaggio frequente delle mani, utilizzo della mascherina e distanziamento sociale per evitare la diffusione del virus.

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Risultati del test
  • Quanto tempo è necessario per ricevere i risultati del test?

    l risultati vengono resi disponibili in tempi che dipendono dal laboratorio che esegue il test e dalla necessità o meno di spedire il campione. É possibile ottenere i risultati del test dopo 24 ore, oppure dopo più giorni, in caso di richieste che superano la capacità analitica del laboratorio.

  • Cosa significa il risultato del test?

    Un risultato positivo indica l'avvenuta rivelazione del materiale genetico virale nel campione del paziente. Questo indica che molto probabilmente il soggetto è affetto da COVID-19 ed è potenzialmente contagioso, anche se non manifesta sintomi. Se il test risulta positivo, anche in assenza di sintomi, è necessario adottare diverse misure per evitare di trasmettere il virus SARS-CoV-2, quali sottoporsi ad una quarantena di 14 giorni.

    Un risultato negativo indica che non è stato rilevato materiale genetico virale all'interno del campione e che probabilmente il soggetto non era affetto da COVID-19 al momento del test. Tuttavia, è possibile incorrere in risultati falsamente negativi nel caso in cui il prelievo sia stato effettuato nelle fasi iniziali dell'infezione, durante le quali non è ancora possibile rilevare il virus.

  • I risultati del test sono accurati?

    Nessun test di laboratorio ha un'accuratezza del 100%; tuttavia, il test RT-PCR per COVID-19 è considerato il metodo più affidabile per stabilire la diagnosi di COVID-19.

    Questo test è in grado di rilevare anche piccole quantità di materiale genetico di SARS-CoV-2, pertanto è raro ottenere risultati falsi positivi (ovvero risultati positivi anche in assenza di infezione). In alcuni casi è possibile ottenere risultati falsi negativi, ovvero un risultato negativo anche in presenza di infezione). Inoltre, è possibile che il campione sia stato compromesso durante la raccolta, la conservazione o il trasporto. Per maggiori informazioni a riguardo, consultare l'articolo Quanto sono affidabili i test di laboratorio?

  • É necessario sottoporsi a follow-up?

    Nella maggior parte dei casi, non è necessario alcun test di conferma in seguito all'esecuzione del test molecolare. Tuttavia, può essere necessario eseguire un secondo test molecolare in caso di risultati dubbi. 

Esami Correlati

Sono disponibili varie tipologie di test per COVID-19. La tabella sottostante riporta le analogie e le differenze tra i diversi test:

TEST COVID-19 SCOPO DEL TEST CAMPIONE RICHIESTO
PCR e test molecolari  Rilevare l'infezione in corso Tampone nasale, della gola o campione di saliva
Test antigenico  Rilevare l'infezione in corso Tampone nasale
Test anticorpale Rilevare l'infezione pregressa Sangue
Qual è la differenza tra test molecolare e test antigenico?

Entrambi questi test ricercano la presenza di infezioni in corso da SARS-CoV-2; tuttavia, esistono differenze sostanziali tra i due test.

Il test molecolare (RT-PCR) identifica la presenza del materiale genetico del virus, mentre il test antigenico ricerca particolari proteine, note come antigeni, localizzate sulla superficie esterna del virus.

Il test molecolare può essere eseguito su un campione prelevato da naso, gola o saliva; differentemente, il test antigenico richiede un campione prelevato dalle narici o dalla porzione posteriore del naso.

Entrambi i test sono disponibili in laboratorio e ambulatorialmente; il test antigenico può essere eseguiti presso postazioni POCT, fornendo risultati in tempi rapidi, mentre il test molecolare può essere eseguito anche tramite "drive through". In tal caso, il campione deve comunque essere inviato ad un laboratorio per l'analisi.

Il test molecolare è caratterizzato da una maggiore accuratezza e può essere utilizzato per confermare il risultato del test antigenico.

Qual è la differenza tra test molecolare e test anticorpale?

L'obiettivo del test molecolare è di rilevare la presenza di un'infezione in corso, mentre il test anticorpale è in grado di stabilire se una persona sia stata infettata dal virus.

Il test anticorpale rileva gli anticorpi prodotti dal sistema immunitario dell'organismo in risposta alla SARS-CoV-2. Gli anticorpi vengono prodotti circa 1 o 2 settimane dopo l'infezione, pertanto il test sierologico potrebbe non rivelare la presenza di infezioni recenti, ma solo pregresse. 

Fonti

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