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Ultima Modifica: 25.05.2020.

Cosa sono le malattie polmonari?

Le malattie polmonari sono patologie in grado di alterare la funzionalità polmonare a molteplici livelli, quali:

  • Le vie aeree, deputate allo scambio di ossigeno ed altri gas all'interno ed all'esterno dei polmoni
  • I tessuti e le strutture che garantiscono la corretta inalazione di ossigeno ed espirazione di anidride carbonica (quali gli alveoli, piccole sacche poste in profondità all'interno del polmone)
  • I muscoli e le ossa del torace, i nervi del torace e dei polmoni e le pleure, due sottili membrane che avvolgono e proteggono i polmoni
  • I vasi sanguigni (arterie e vene) che trasportano il sangue all'interno ed all'esterno dei polmoni
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Approfondimenti
  • Panoramica del Polmone

    I polmoni fanno parte del sistema respiratorio e sono localizzati all'interno della gabbia toracica e sopra il diaframma (un muscolo coinvolto nella respirazione). I polmoni sono costituiti da tessuto elastico e di consistenza spugnosa. Durante l'inalazione, l'aria entra nei polmoni e fluisce attraverso condotti di diametro decrescente, definiti bronchi e bronchioli, che trasportano l'ossigeno agli alveoli, piccole sacche poste in profondità all'interno del polmone. A livello degli alveoli avviene lo scambio dell'ossigeno, che diffonde dal polmone verso il flusso sanguigno, con l'anidride carbonica, un sottoprodotto del metabolismo che si sposta dal sangue verso il polmone per essere espirato. L’inspirazione dell’ossigeno e la sua distribuzione in tutte le cellule dell’organismo sono necessari per la sopravvivenza. La rimozione dell’anidride carbonica, invece, contribuire al mantenimento del pH, implicato nella stabilizzazione del livello acido / base dell’organismo.

    Tuttavia, l'aria contiene molti altri componenti presenti nell’ambiente, quali polvere, pollini, batteri, virus, funghi, fumo e sostanze chimiche dannose. Per questo motivo, il polmone è dotato di un sistema di difesa contro gli agenti patogeni e le sostanze potenzialmente tossiche che consiste nel sistema immunitario, immunoglobulina A, e nelle secrezioni mucose, in grado di rimuovere i composti potenzialmente dannosi per i polmoni.

  • Esempi di Malattie Polmonari Frequenti

    Di seguito sono riportati alcuni esempi di patologie frequenti in grado di compromettere la funzionalità polmonare.

    L'asma è una patologia polmonare cronica caratterizzata dall’infiammazione dei bronchi e dei bronchioli, muco denso, broncocostrizione ed episodi di ostruzione delle vie aeree.

    • I soggetti asmatici sono in genere sensibili a molteplici sostanze, le quali non determinano però la comparsa della stessa sintomatologia in altre persone. Gli episodi asmatici possono essere indotti dall’aria fredda, l’esercizio, il fumo di sigaretta o la presenza di particolato nell’aria, quale polvere, muffe o allergeni. Le sostanze in grado di innescare un episodio asmatico possono variare da persona a persona
    • Durante un attacco asmatico le pareti delle vie aeree si dilatano ed i muscoli che circondano i bronchi si contraggono, riducendo il diametro delle vie aeree
    • Anche la presenza di secrezioni mucose può inibire il passaggio dell’aria, rendendo difficile la respirazione e determinando dispnea (respiro affannoso)
    • La maggior parte degli episodi non determina lesioni permanenti, ma talvolta può essere richiesto un intervento medico immediato poiché la carenza di ossigeno e l’accumulo di anidride carbonica sono potenzialmente letali
    • L’asma è una patologia molto comune (nel mondo, più di 300 milioni di persone soffrono di asma), soprattutto in età pediatrica. Si stima che l’asma venga diagnosticato in circa il 10% della popolazione pediatrica dei paesi industrializzati

    La broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO) è il termine che si riferisce alla bronchite cronica, all’enfisema o ad entrambi.

    • In corso di bronchite cronica, i bronchi e/o i bronchioli risultano infiammati, con presenza di tessuto cicatriziale e muco denso in eccesso (flegma)
    • In caso di enfisema vengono interessati gli alveoli polmonari che vengono progressivamente distrutti
    • Entrambe le patologie sono associate a difficoltà respiratorie
    • Il fumo di sigaretta è il principale fattore di rischio, responsabile del 85-90% delle morti per BPCO
    • Altri fattori di rischio includono la continua esposizione ad inquinamento atmosferico, il fumo passivo, la polvere e le sostanze chimiche 
    • Secondo l'OMS, la BPCO è la quarta causa di morte al mondo

    La fibrosi polmonare è una patologia polmonare caratterizzata dal danneggiamento e la cicatrizzazione dei tessuti polmonari, incluse le strutture circostanti e di supporto agli alveoli. Spesso la causa dei fenomeni sopracitati non è nota, ma può essere dovuta a:

    • Esposizione professionale o ambientale a piccole particelle, inclusa l’esposizione ripetuta a sostanze inorganiche quali asbesto, carbone, berillio e silice
    • Ripetuta esposizione a sostanze organiche come fieno ammuffito, escrementi di animali e polvere del grano in grado di innescare polmonite da ipersensibilità, una reazione allergica potenzialmente in grado di far insorgere fibrosi
    • Sostanze chimiche o farmaci tossici per i polmoni
    • Trattamenti radioterapici
    • Sarcoidosi
    • Sclerodermia o altre patologie autoimmuni
    • Causa sconosciuta (idiopatica)

    La pleurite è un'infiammazione, spesso conseguente ad un'infezione, della pleura, una membrana composta da due foglietti di cui uno riveste la superficie esterna di ambedue i polmoni (pleura viscerale) mentre l'altro riveste l'interno della cavità toracica (pleura parietale). Lo spazio compreso tra la pleura viscerale e parietale dei polmoni, definito cavità pleurica, normalmente contiene una piccola quantità di liquido pleurico, il quale permette ai due foglietti di scivolare l’uno sull’altro senza sfregamento durante la respirazione.

    • In corso di infiammazione delle pleure i due foglietti pleurici sfregano l'uno contro l'altro, causando dolori severi
    • Se il liquido pleurico si accumula nella cavità pleurica il dolore può diminuire, ma il liquido può comprimere i polmoni causando difficoltà respiratorie ed eventuale collasso polmonare
    • L'operatore sanitario può rimuovere parte del liquido pleurico tramite toracentesi ed analizzarlo per determinarne la causa dell'accumulo 

    Le infezioni possono essere acute (svilupparsi all'improvviso) o croniche (protrarsi nel tempo), ed essere causate da batteri, virus, funghi o, più raramente, parassiti. Alcuni esempi di infezioni polmonari frequenti includono:

    • L'influenza, una patologia acuta causata da un virus che può determinare sintomi respiratori anche gravi
    • La croup (laringotracheobronchite), un'infezione della trachea e delle vie respiratorie che portano ai polmoni che provoca raucedine, stridore e tosse "abbaiante". Alcuni casi di croup possono essere riconducibili ad infezione da parte del virus respiratorio sinciziale (RSV), associate ad alterazioni polmonari più severe nei neonati, negli anziani e nei soggetti immunocompromessi
    • La bronchite acuta è un'infezione che causa infiammazione delle vie aeree (bronchi) con sintomi quali tosse, respiro affannoso e mancanza di respiro
    • La polmonite è un'infezione delle vie respiratorie inferiori che può essere causata da molteplici microrganismi
    • La tubercolosi e le infezioni da micobatteri non tubercolari sono infezioni croniche riscontrabili spesso nei soggetti immunocompromessi (come le persone affette da HIV/AIDS). Le infezioni causate dai micobatteri si sviluppano lentamente e possono essere confinate ai polmoni od interessare l’intero organismo (sistemiche).

    Il carcinoma polmonare consiste nella crescita incontrollata di cellule anomale originatesi all'interno dei polmoni, solitamente a livello degli strati di cellule che permettono gli scambi respiratori. Queste cellule anomale non seguono il normale processo di crescita, replicazione e morte cellulare, ma sono caratterizzate da una replicazione incontrollata, con formazione di una o più masse tumorali. I tumori possono danneggiare i tessuti sani e crescere abbastanza da interferire con la respirazione. Inoltre, il tumore polmonare può eventualmente diffondersi (metastatizzare) oltre i polmoni, interessando linfonodi, tessuti ed altri organi vicini. Per maggiori informazioni a riguardo, consultare l'articolo Tumore del Polmone.

    L'ipertensione polmonare è una patologia caratterizzata dal restringimento dei vasi che irrorano il polmone; questo determina aumento della pressione arteriosa polmonare ed affaticamento della parte destra del cuore, che deve pompare più sangue attraverso le arterie polmonari. Questa patologia può coesistere e peggiorare in presenza di altre patologia polmonari e può determinare insufficienza cardiaca.

    L'embolia polmonare è causata dall'ostruzione dei vasi sanguigni polmonari ad opera di un embolo, un frammento di materiale trombotico. Il trombo si forma in genere al livello delle vene degli arti inferiori o della pelvi, e, dopo essersi staccato, può giungere ai polmoni. I sintomi associati includono dolore toracico, dispnea acuta e tosse. Questa condizione può essere potenzialmente letale e richiede pertanto un intervento medico immediato.

    La displasia broncopolmonare (BPD) è una patologia polmonare tipica dei bambini nati prematuramente sottoposti a terapia con ossigeno e/o a ventilazione meccanica per lunghi periodi. Queste procedure possono causare irritazione e danneggiamento delle vie aeree del neonato.

    La sindrome da distress respiratorio (RDS) è una condizione potenzialmente letale in grado di causare problemi respiratori in bambini nati prematuramente, i cui polmoni non sono in grado di produrre quantità sufficienti di una sostanza liquida protettiva chiamata surfattante. La carenza di surfattante determina l’incapacità dei polmoni del neonato ad espandersi ed inalare quantità sufficienti di ossigeno. 

    La sindrome da distress respiratorio acuta (ARDS) consiste nel rapido peggioramento di una grave difficoltà respiratoria dovuta ad infiammazione estesa dei polmoni ed edema polmonare. É una patologia potenzialmente letale che può essere causata da vari tipi di lesioni polmonari, incluse la presenza di gravi infezioni virali o batteriche, sepsi, traumi, trasfusioni di sangue multiple, overdose ed inalazione di sostanze come il fumo e l’acqua salata.

    La fibrosi cistica è una patologia ereditaria che colpisce i polmoni ed altri organi. È caratterizzata dalla presenza di sudore salato, dalla produzione di muco denso che può ostacolare la respirazione e dalla predisposizione a sovra-infezioni ripetute. Viene di solito diagnosticata in età pediatrica ed è maggiormente frequente nella popolazione caucasica. In Italia colpisce circa 1 neonato su 2600.

    Il deficit di alfa-1 antitripsina è una carenza ereditaria a carico di una proteina deputata alla protezione dei polmoni, con conseguente danneggiamento polmonare progressivo ed aumentato rischio di sviluppare precocemente l'enfisema. La prevalenza nella popolazione dell'Europa Occidentale è circa 1 su 2500 persone.

    Esistono altre patologie in grado di alterare le capacità respiratorie della persona affetta pur non interessando direttamente il polmone. Queste patologie possono interessare i muscoli e le ossa del torace, i nervi del torace e dei polmoni e il cuore. Sono comprese molteplici patologie neuromuscolari come la distrofia muscolare, la poliomielite, la miastenia grave, la sindrome di Guilliain-Barré e la sclerosi laterale amiotrofica (ALS), così anche patologie caratterizzate dalla formazione anomala della spina dorsale o dalla limitata mobilità della gabbia toracica, con conseguente diminuzione dell’espansione polmonare.

  • Segni e Sintomi

    I segni ed i sintomi associati alle malattie polmonari possono variare da persona a persona e nel tempo. Nelle patologie croniche spesso i sintomi compaiono gradualmente e peggiorano progressivamente. Nelle patologie acute, invece, i sintomi possono essere lievi o severi; alcuni possono essere potenzialmente letali e richiedere pertanto l’immediato intervento medico. Sebbene ciascuna patologia abbia caratteristiche peculiari, esistono alcuni segni e sintomi comuni alla maggior parte delle patologie polmonari. Alcuni esempi includono:

    • Tosse persistente
    • Difficoltà respiratorie e dispnea
    • Affanno
    • Tosse con secrezioni mucose, sangue od espettorato
    • Dolore toracico
    • Soggetti affetti da patologie ostruttive come la BPCO possono avere difficoltà nell’espirazione; alcune persone riferiscono di avere la sensazione di “cercare di respirare attraverso una cannuccia”
    • Colorito bluastro, dovuto alla mancanza di ossigeno
    • La carenza prolungata di ossigeno può causare allargamento della punta delle dita e crescita anomala delle unghie (dita a bacchetta di tamburo)
  • Esami

    L’obiettivo degli esami è quello di diagnosticare le patologie polmonari, determinarne la/e causa/e e la gravità, stabilire e monitorare il trattamento.

    • L'esame obiettivo può essere eseguito al fine di determinare la causa dei segni e sintomi presenti. Come parte dell'esame, il clinico procede con l'auscultazione polmonare per rilevare eventuali rumori anomali indicativi di patologia polmonare
    • Il clinico può inizialmente prescrivere l’emogasanalisi, che fornisce i livelli del pH, dell’ossigeno e dell’anidride carbonica in un campione di sangue arterioso, uno o più esami ottenuti tramite diagnostica per immagini e/o i test funzionali per la valutazione delle strutture e della funzionalità polmonare
    • In seguito ai risultati iniziali ed alla causa che si sospetta essere alla base del danno o della patologia polmonare, possono essere eseguiti test di follow-up per contribuire a diagnosticare una specifica condizione e a stabilire il trattamento adeguato.
    Esami generici di laboratorio

    Alcuni esami possono essere richiesti per determinare lo stato di salute complessivo del paziente e la funzionalità polmonare. Alcuni esempi includono:

    • Emogasanalisifornisce i livelli del pH, dell’ossigeno e dell’anidride carbonica in un campione di sangue arterioso
    • Emocromo, valuta le cellule circolanti del sangue e rileva un’eventuale anemia
    • Pannello metabolico completo, valuta la funzionalità degli organi e l’equilibrio elettrolitico
    Esami specifici

    La diagnosi di alcune patologie polmonari può richiedere l’esecuzione di alcuni ulteriori test:

    Esami non di laboratorio

    Test di funzionalità polmonare (TFP)

    Di seguito sono elencati alcuni dei test più comuni:

    • Spirometria, misura la quantità e il tasso di espirazione dell'aria sulla base della capacità di una persona di soffiare attraverso un tubo; viene eseguita per valutare la presenza di vie respiratorie ristrette od ostruite
    • Ossimetria, misura la saturazione di ossigeno del sangue utilizzando un piccolo dispositivo posto sul dito del paziente
    • Volume polmonare, misura la quantità di aria che una persona è in grado di inspirare e quella residua nei polmoni dopo l’espirazione; contribuisce a valutare l'elasticità dei polmoni, il movimento della gabbia toracica e la forza dei muscoli associati alla respirazione
    • Capacità di diffusione polmonare, valuta la capacità del trasferimento dell'ossigeno dagli alveoli polmonari al circolo ematico tramite l'inspirazione ed espirazione di una minima quantità di monossido di carbonio attraverso un tubo. Potrebbe anche essere necessario eseguire un prelievo di sangue per misurare la quantità di monossido di carbonio legato all'emoglobina nel sangue
    Diagnostica per immagini
    • Radiografia toracica, valuta la struttura dei polmoni e della cavità toracica
    • Tomografia computerizzata (CT), valuta in maniera più dettagliata la struttura polmonare
    • Risonanza magnetica (RM), fornisce immagini dettagliate degli organi e dei vasi della cavità toracica
    • Ecografia, utilizzata per rilevare la presenza di liquidi tra le membrane pleuriche
    • Scansione nucleare del polmone, utilizzata come supporto alla rilevazione di un'embolia polmonare e, raramente, per valutare l'efficacia del trattamento del tumore polmonare 
    • Scansione ad emissione di positroni (PET), usata come supporto alla diagnosi di tumore polmonare 
  • Prevenzione

    Alcuni accorgimenti che possono essere utilizzati per mantenere la funzionalità polmonare e ridurre il rischio di patologie polmonari includono:

    • Non fumare
    • Sottoporsi al test per il Radon, una delle principali cause di tumore al polmone
    • Ridurre al minimo l'esposizione a particelle di amianto, carbone, berillio, silice, muffe, polvere di grano, inquinamento atmosferico, sostanze chimiche e farmaci noti per avere effetti negativi sui polmoni.
    • Adottare misure atte a prevenire l'insorgenza di infezioni polmonari:
      • Ottenere vaccini anti-influenzali o contro lo pneumococco
      • Limitare l'esposizione di soggetti immunocompromessi a infezioni quali l'influenza
      • Lavarsi frequentemente le mani
  • Trattamento

    I trattamenti dipendono dalle specifiche infezioni.

    • In caso di infezione, il trattamento è mirato ad attenuare i sintomi e a curare e prevenire la diffusione dell'infezione. Gli antibiotici possono essere utilizzati per trattare le infezioni batteriche, i farmaci antivirali per trattare le infezioni causate dai virus influenzali
    • Gli attacchi d'asma possono essere trattati con utilizzo di inalatori ed assunzione di steroidi per un trattamento a lungo termine
    • La BPCO non può essere curata, ma i suoi sintomi possono essere trattati con la terapia con ossigeno e l'assunzione di vari farmaci

    Per il trattamento delle malattie polmonari sono continuamente disponibili nuove terapie. Inoltre le esigenze terapeutiche possono cambiare nel tempo. Pertanto, i pazienti affetti da malattie polmonari dovrebbero discutere periodicamente con il proprio medico in merito alle prospettive terapeutiche più appropriate. Per maggiori dettagli riguardo i trattamenti, consultare i link riportati nella sezione "Pagine Correlate".

Fonti

NOTA: Questa sezione è basata sulla ricerca che utilizza le fonti qui citate insieme all’esperienza collettiva della Revisione Editoriale di Lab Tests Online. Questa sezione è periodicamente rivista dalla Revisione Editoriale e può essere aggiornata come risultato della revisione. Ogni nuova fonte citata sarà aggiunta alla lista e distinta dalle fonti originali.


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