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Ultima Modifica: 03.04.2020.

Cosa sono le malattie autoimmuni?

Quando il sistema immunitario funziona correttamente è in grado di difendere l’organismo rispondendo all'azione di agenti estranei pericolosi, come batteri, parassiti e cellule tumorali. Tale risposta può includere cellule specifiche e/o anticorpi. Le malattie autoimmuni sopraggiungono quando il sistema immunitario attacca uno o più costituenti fisiologici dell'organismo, riconoscendoli come estranei. Quando il sistema immunitario fallisce nel riconoscere il “self” (sé stesso), può produrre cellule immunitarie o anticorpi (chiamati autoanticorpi) diretti contro cellule, tessuti e/o organi dell’organismo che li ha prodotti. Ciò produce infiammazione e danno tissutale, che portano alla malattia autoimmune vera e propria.

Esistono più di 80 malattie con origine autoimmune, e si sospetta che almeno altre 40 abbiano una base autoimmune. La prevalenza in Europa è di 4000 persone affette ogni 100.000 abitanti. La maggior parte delle malattie autoimmuni è rara e si verifica per ragioni inspiegabili. L’80% degli affetti è rappresentato da donne, che si ammalano molto più frequentemente degli uomini: alcune patologie, come il lupus e la tiroidite di Hashimoto, colpiscono 9-10 donne per ogni uomo affetto.

La causa dell’insorgere di questa malattia non è nota, ma in molti casi pare che vi sia una predisposizione ereditaria alla base. In pochi tipi di malattia autoimmune (come la febbre reumatica), un virus o un’infezione batterica scatena la risposta immunitaria: gli anticorpi o le cellule immunitarie, chiamate linfociti T, attaccano le cellule normali perché alcuni loro costituenti strutturali sono simili a quelli dei microrganismi infettanti.

Le malattie autoimmuni possono essere di due tipi: quelle che danneggiano molti organi (malattie autoimmuni sistemiche) e quelle che colpiscono un singolo tessuto o organo (localizzate). Tale distinzione può risultare tuttavia superflua poiché spesso l’effetto localizzato delle malattie autoimmuni si estende oltre i tessuti bersaglio, debilitando indirettamente altri organi e tessuti.

In alcuni casi, gli anticorpi possono non essere diretti verso organi o tessuti specifici. Ad esempio gli anticorpi antifosfolipidi possono attaccare alcune componenti (i fosfolipidi) che costituiscono le piastrine e la porzione esterna delle cellule (membrana cellulare). Questa reazione può determinare un’inappropriata formazione di coaguli all’interno dei vasi sanguigni (trombosi).

Le malattie autoimmuni possono essere difficili da riconoscere e diagnosticare; quelle che colpiscono più organi possono causare segni e sintomi variabili nel tempo e nella gravità della manifestazione. Segni e sintomi blandi e che si sviluppano lentamente possono comportare difficoltà nel formulare una diagnosi. Alcuni tra i più comuni sintomi di malattie autoimmuni includono affaticamento, malessere generale, vertigini, dolore articolare, rash cutaneo e febbricola. 

Gli esami di laboratorio utilizzati per diagnosticare le malattie autoimmuni sono relativi alla patologia che il medico sospetta essere la causa di tali patologie; di solito, includono test su sangue per uno o più autoanticorpi ed esami per valutare lo stato infiammatorio come PCR e VES.

Alcuni esempi di malattie autoimmuni sono riportati sotto.

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Fonti

NOTA: Questa sezione è basata sulla ricerca che utilizza le fonti qui citate insieme all’esperienza collettiva della Revisione Editoriale di Lab Tests Online. Questa sezione è periodicamente rivista dalla Revisione Editoriale e può essere aggiornata come risultato della revisione. Ogni nuova fonte citata sarà aggiunta alla lista e distinta dalle fonti originali.


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