Ultima Revisione:
Ultima Modifica: 16.11.2020.

Cosa sono gli agenti di Bioterrorismo?

Gli agenti di bioterrorismo sono organismi biologici, quali batterivirusfunghi o i rispettivi metaboliti tossici, che vengono intenzionalmente utilizzati in azioni contro l'incolumità pubblica, volte a creare panico e isteria collettiva. Tali sostanze sono generalmente economiche da produrre, facili da distribuire e difficili da individuare.

Gli agenti del bioterrorismo possono essere introdotti in prodotti alimentari, nelle colture e nel bestiame, dispersi nell'aria o nell'acqua potabile o inviati attraverso il sistema di posta, come avvenne nel caso delle lettere contaminate con l'antrace nel 2001. Il loro utilizzo è stato proibito a livello internazionale da 183 paesi nel contesto della Convenzione sulle armi biologiche.

La maggior parte dei potenziali agenti di bioterrorismo sono sostanze o microrganismi che, normalmente, causano pochi decessi annuali o epidemie periodiche, quali il virus Ebola in Africa ed il virus dell'encefalite equina orientale negli Stati Uniti. Tali agenti possono penetrare nell'organismo tramite inalazione dai polmoni, ingestione, ferite cutanee o contatto con le mucose oculari o nasali.

Gli agenti biologici possono essere geneticamente modificati per trasformarli in armi batteriologiche, aumentandone il grado di infettività, la capacità di disperdersi nell'aria o la resistenza agli attuali trattamenti terapeutici. Alcuni agenti causano infezioni facilmente trasmissibili da persona a persona, che devono essere contenute rapidamente per evitare il diffondersi del contagio; altri, come l'antrace, interessano soltanto la persona esposta, ma, se non trattati tempestivamente, possono rivelarsi letali.  

Storia degli agenti di bioterrorismo

Gli agenti di bioterrorismo sono classificati come armi di distruzione di massa (ADM) e sono stati impiegati in guerra per migliaia di anni. In passato, ciò prevedeva intingere la punta delle frecce in tossine o avvelenare intenzionalmente alimenti e bevande. Durante la Seconda guerra mondiale, varie nazioni belligeranti svilupparono ricerca o produssero e stoccarono armi biologiche.

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Approfondimenti
  • Tipi

    Il Centers for Disease Control and Prevention (CDC) ha identificato oltre 65 potenziali agenti di bioterrorismo, classificandoli in funzione del rischio che rappresentano per la salute pubblica. La seguente tabella riassume i principali esempi di agenti e tossine esistenti: 

    Patologia Agente Tipo di agente
    Antrace Bacillus anthracis Batterio
    Botulismo Clostridium botulinum Tossina batterica
    Peste polmonare Yersinia pestis Batterio
    Vaiolo Variola major Virus
    Tularemia Francisella tularensis Batterio
    Febbri emorragiche virali Arenaviruses (Lassa, Machupo)
    Bunyaviruses (Congo-Crimean, Rift Valley)
    Filoviruses (Ebola, Marburg)
    Virus
    Influenza aviaria

    Influenza

    Pandemia influenzale del 1918

    Virus

    Virus ricombinante

    Brucellosi Brucella spp Batterio
    Febbre Q  Coxiella burnetii Batterio
    Tifo Rickettsia prowazekii Batterio
    Morva Burkholderia mallei Batterio
    SARS SARS-CoV Virus
    Ricino Ricinus communis (semi di ricino) Tossina vegetale
    Encefalite virale

    Encefalite equina orientale                  Encefalite equina occidentale              Encefalite equina venezuelana

    Virus

     

  • Esami

    Attualmente, non sono disponibili esami di screening per rilevare eventuali individui asintomatici esposti ad un agente di bioterrorismo. Al contrario, soggetti che manifestano segni e sintomi possono essere sottoposti a test molecolari rapidi, in grado di individuare agenti batterici e virali responsabili, o a test immunoenzimatici, per la rilevazione di eventuali tossine.

    L'analisi degli agenti di bioterrorismo richiede apparecchiature specializzate, che non sono disponibili nella maggior parte dei laboratori. Nel 1999, il CDC, il Federal Bureau of Investigation e l'Association of Public Health Laboratories, entrarono a far parte del Laboratory Response Network (LRN), una rete organizzata nazionale e internazionale di laboratori sanitari locali in grado di potenziare la risposta ad un possibile attacco di bioterrorismo, terrorismo chimico o comunque volto contro l'incolumità pubblica.

    Tale rete comprende oltre diecimila laboratori sanitari locali "sentinella", in grado di eseguire esami preliminari per escludere alcuni agenti di bioterrorismo ed indirizzare gli agenti sospetti ad uno o più dei 130 laboratori centrali altamente specializzati. Questi laboratori supportano l’attività diagnostica non effettuabile in situazioni routinarie, realizzando una rapida identificazione degli agenti interessati. I laboratori centrali sono anche deputati a fornire indicazioni omogenee e standard cui attenersi, realizzare corsi di formazione per gli operatori e un sistema di comunicazione elettronica sicura per raccordare i laboratori LRN.

    In Italia, il protocollo per la gestione dei materiali sospetti prevede l'intervento dei medici di famiglia, già in rete con gli ospedali ed il Ministero della Salute. Quando il medico di base sospetta la presenza di una patologia legata ad un agente biologico o chimico, viene lanciata l'allerta tramite Internet. Il segnale arriva al Ministero, il quale allerta i Centri di Riferimento per le indagini sul materiale sospetto, individuati nell'ospedale Sacco di Milano, Spallanzani di Roma, Istituto Superiore di Sanità (ISS) e Istituto superiore di prevenzione e sicurezza sul lavoro (ISPESL). Tali Centri hanno il compito di supportare la valutazione del rischio e l’attività diagnostica, e di provvedere ad indicare le terapie di cura. Inoltre, sono state istituite unità di crisi locali che possano agire in maniera coordinata con l’unità di crisi costituita a livello centrale.

Fonti

Fonti utilizzate nella revisione corrente

2020 Review completed by Peter Platteborze, PhD, DABCC, FAACC.

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(© 2014) Select Agents and Toxins List. CDC Federal Select Agent Program [On-line information]. Available online at http://www.selectagents.gov/SelectAgentsandToxinsList.html. Accessed February 2015.